Erupción Volcán Vesubio - 79 DC

El Fin de Pompeya y Herculano

Autor: Dr. Boris Behncke (Istituto Nazionale di Geofisica e Vulcanologia, Italia)

Adaptado por: Werner Keller (Proyecto Observación Villarrica Internet, Chile)

El Vesubio rugió en el registro histórico en agosto del año 79 D.C. con lo que es probablemente la más famosa erupción de la historia (o al menos rivalizando con la del Monte Santa Helena en 1980) y es el  primer evento volcánico con una descripción detallada disponible de testigos. La destrucción de las ciudades romanas de Pompeya y Herculano, su espectacular re-descubrimiento en el siglo 18, y cuyos tesoros y muertos inspiran a poetas, filósofos y científicos hasta los días actuales, muestran una idea viva de lo que el Vesubio es capaz de hacer.

La erupción ha sido, y continúa siendo estudiada por numerosos científicos de todo el mundo, y ha sido varias veces reinterpretada a la luz de los avances en la volcanología.

Resumen

La erupción comenzó cerca del medio día el 24 de agosto del año 79 D.C. la fase paroximal duró hasta el día siguiente, pero disminuyendo, la actividad a pequeña escala puede haber continuado durante algún tiempo (el Pinatubo, en 1991, la actividad continuó en declinación durante más de 2 meses). Fueron expulsados unos 4 km^3 de magma desde una cámara zonificada, en menos de 24 horas. La caída de tefra fue dispersada hacia el SSE y se puede rastrear hasta 74 km de distancia, cerca de Agropoli. Varias ciudades y pueblos fueron completamente aniquilados, principalmente enterrados bajo depósitos de caída de pómez gruesas (hasta 2,5m de espesor en Pompeya) en el sector SE del volcán, espesos depósitos de flujos piroclásticos (más de 20 m en Ercolano) sobre los flancos S y O. Al menos 3.600 personas murieron (Volcanoes of the World, 1994 edition). El número de los desplazados o afectados por los efectos de la erupción se desconoce.

La situación antes de la erupción

La forma del Vesubio antes de la erupción del 79 D.C. sigue abierta a la especulación. Sigurdsson et al.(1985) mencionan dos pinturas murales (frescos), uno en Pompeya que muestra al Vesubio con una sola cumbre (imagen derecha) y otra en Ercolano que muestra el volcán con cumbres gemelas. Una posible explicación a esta divergencia podría ser simplemente las diferentes visiones de un volcán desde dos diferentes lugares, con la posible caldera pre-79 oculta de la visión por un cono reciente cuando se observa desde Pompeya.

El hecho que el año 79 las oleadas y flujos piroclásticos no se hayan extendido al N y NO, como lo hicieron en el resto de direcciones, apunta a la existencia de una barrera topográfica coincidente con la ubicación presente de la pared de la Caldera Somma, antes de la erupción.

Una pintura mural de la Casa del Centenario, Pompeya, muestra al Vesubio con una sola cumbre y cubierta de bosques y viñedos. La figura de la izquierda corresponde a Baco, la divinidad romana de la vid. Él y la serpiente, en el fondo están destinados a simbolizar la fertilidad de la montaña volcánica. La pintura mural se encuentra ahora en el Museo Nacional de Arqueología, Nápoles.

Las dos principales ciudades de la zona fueron Pompeya, situado a unos 8 km al SSE de la cumbre del Vesubio, con cerca de 20.000 habitantes, y Ercolano, a unos 6 km O de la cumbre, albergando alrededor de 5000 residentes. Numerosas comunidades más pequeñas y un conjunto de villas aisladas se hallan esparcidas alrededor del volcán, siendo la más famosa la villa supuestamente que es parte de otro pueblo llamado Oplontis, en Torre Annunziata en el lado S del Vesubio. Más lejos del volcán al SSE estaba Stabia (hoy Castellammare di Stabia), a 14 km de la cumbre.

Fenómenos precursores.

La sismicidad local precursora comenzó al menos varios meses antes de la erupción. Un gran terremoto destructivo en el año 62 ó 63 D.C. (es decir, 16 ó 17 años antes de la erupción) es generalmente citado como el primer indicador inminente de la erupción. Aunque el evento puede haber tenido algún efecto desencadenante posteriormente en la erupción, Sigurdssonetal.(1985) sugieren que más bien se trató de un evento tectónico regional que no estaba directamente relacionado o causado por los movimientos de magma debajo del Vesubio. La provincia de Campania es tectónicamente muy inestable y con frecuencia experimenta grandes terremotos tectónicos que afectan a la región del Vesubio, como el terremoto de noviembre 1980 que causó daños considerables en Napoles y los sitios arqueológicos de Herculano y Pompeya.

En algún momento durante los meses que precedieron a la erupción, hubo fenómenos precursores aparentemente más comunes, como el levantamiento de tierra, numerosos y pequeños terremotos locales. Sin embargo, no existe información fiable sobre el momento y la magnitud de estos fenómenos.

Vista Actual Cráter Volcán Vesubio - Italia 

© Can Stock Photo Inc.  Banauke

Actividad freatomagmática inicial

Aunque no se describe en las famosas cartas de Plinio el Joven, el primer evento eruptivo en Vesubio después de por lo menos varios siglos de reposo fue una breve pero violenta fase de explosiones freatomagmáticas que produce un volumen relativamente pequeño (10^6m^3) de grano fino, color ceniza, ligera y rica en lapilli acreciacionario. El depósito (llamado A-1 por Sigurdsson et al. 1985) se extiende hacia el E con un espesor máximo de unos pocos cm cerca del volcán. Lireret al. (1993) consideran que el depósito fue emplazado por algún otro mecanismo de precipitación, es decir, una oleda piroclástica (surge). La explosiónA-1 freatomagmática posiblemente ocurrió poco antes del inicio de la fase Pliniana de la erupción, es decir, en la mañana del 24 de agosto de 79 D.C.. Probablemente causando alarma entre los residentes de la zona, pero no hay evidencia de ningún éxodo de la población en ese momento.

Fase pliniana y caída de pómez

Gracias a las descripciones de Plinio el Joven, el comienzo de la fase pliniana de la erupción está bien limitada. Desde Misenum (hoy Miseno), a unos 30 km al oeste del volcán, Plinio dio cuenta de la altura de la columna eruptiva por encima del Vesubio en 1.300 metros, el 24 de agosto. La columna tiene la parte inferior estrecha y amplia hacia arriba para alcanzar la famosa "forma de pino", típica para una columna de erupción pliniana. Cálculos de Rigurdsson et al.(1985) estiman una altura de 27 kilómetros para la columna durante esta etapa, posteriormente se elevó incluso a 33 kilómetros de altitud (véase más adelante).

Desde su dirección predominante (la cual suele ser ENE), fuertes vientos (estratosféricos)  desplazaron y llevaron la pluma hacia el SSE, directamente a través de Pompeya, que estaba justo en el eje principal de la lluvia de piedras pómez. Aunque no hay testimonios de lo que sucedió en Pompeya (y otras pequeñas comunidades que probablemente yacen en la misma área) la situación debe haber sido dramática, como se desprende  de la reconstrucción descrita por  Sigurdsson et al.(1985). El espesor de las capas de tefra en Pompeya debe haber aumentado 12 a 15 cm por hora. Alrededor del 90 por ciento de la tefra fueron clastos pumíceos. Estos probablemente no fueron responsables de las muertes directas en la ciudad, pero pueden, al cabo de algunas horas, causar el colapso de los techos. La caída de líticos con tamaños de hasta 5 cm que llegan a velocidades de <50 m/segundo, probablemente causaron lesiones y muertes aisladas, los líticos que fueron producidos por la erosión del nuevo ensanchamiento del conducto como un poderoso chorro de gas y magma salieron expulsados del volcán.

Un grave problema para la población, y una razón comprensible para qué tantas personas todavía estuvieran cerca de Pompeya, cuando la muerte los sorprendió, fue la completa oscuridad causada por la densa pluma eruptiva y la intensa caída de ceniza, un fenómeno que ha impresionado a millones de personas cuando el Monte Santa Helena estalló en mayo de 1980, y que ha ocurrido también en las erupciones de 1982 en el Chichón (México) y 1991 en el Pinatubo (Filipinas). Comprensiblemente, los residentes del área principal de caída, quienes ni siquiera conocían este tipo de eventos fueron sorprendidos, por lo que consideraron sus hogares más seguros y esperaron allí, con la esperanza de que los acontecimientos que los aterrizaron terminarían tarde o temprano.

Erupción del Vesubio en 1944

© Italian Air Force

El depósito de esta fase (A-2, de acuerdo con Sirgurdsson et al. 1985) está compuesto por una pómez blanca de composición fonolítica, pobre en cristales, el cual alcanza un espesor máximo de 1,3 a 1,4 metros cerca de Pompeya, habiendo sido eruptadas durante siete horas de continua actividad explosiva. La erupción luego tocó la parte inferior, menos evolucionada de la cámara magmática bajo del volcán, siendo eyectada una pómez gris tefra-fonolítica.  El cambio en la composición fue bastante súbito, lo que implica una fuerte interacción entre dos tipos de magma en la cámara (Cioni et al. 1995; y también Mues-Schumacher 1994 para la descripción de un pequeño volumen blanco-gris transicional de pómez).

En esta etapa, la erupción gana vigor significativamente y la columna eruptiva se elevó hasta unos 33 kilómetros de altitud. Durante cinco horas más, la pómez continuó cayendo al sur del volcán, y temprano por la madrugada (alrededor de las 01:00 horas) del 25 de agosto, cerca de 1,5 metros de pómez cubre el área de Pompeya. En ese momento, la erupción afectó un área comprendida por Terzignoen al  E y Oplontisen en el W, mientras que las áreas más allá, es decir, los flancos del volcán W, NW, N y NE hasta ahora habían recibido sólo una muy ligera caída de ceniza fina, o nada en absoluto.

Emplazamiento de oleadas y flujos piroclásticos

Después de 12 horas de actividad pliniana continua, esto es, una violenta salida de gas y magma, ocurre un cambio en la dinámica eruptiva que sería fatal para miles de personas alrededor del volcán. Esto puede deberse al ensanchamiento del cráter de la erupción, a medida en que la presión del gas se distribuyó en un área más grande ya no logró impulsar sólo una columna de erupción convectiva alta, la tasa de erupción masiva había aumentado o el contenido volátil del magma eruptivo había disminuido; los estudios realizados por Sigurdsson et al. (1985) indican que todos estos factores fueron en realidad actuando juntos.

El fenómeno fue causado por estos factores, lo cual los volcanólogos denominan "colapso de la columna eruptiva". Parte de la mezcla eruptiva de gases y piroclastos ya no se elevan por convección, sino que caen por las laderas más altas del volcán, formando nubes ardientes, separadas en rápidas oleadas de mayor alcance y densidades, y flujos piroclásticos lentos y menos generalizados. (para las definiciones de estos términos un tanto controversiales, ver los glosarios de términos volcanológicos de "Volcano World" y el "Volcano Information Center").

"Esqueleto de un soldado". Llevaba puesto un cinturón de plata y placas de bronce, también una espada larga y una daga punzante de hierro. La oleada volcánica lo lanzó hacia abajo con gran fuerza, rompiendo sus huesos. Esta víctima de la erupción del Vesubio en el año 79 D.C. fue encontrado en Herculano, en la antigua linea de costa. El mismo calor volcánico del flujo piroclástico, carbonizaron los objetos y redujeron a las personas a esqueletos. Su ennegrecido esqueleto muestra que la muerte fue instantánea. Expuesto a toda la fuerza y la alta temperatura de la oleada, su cuerpo fue quemado hasta los huesos en cuestión de segundos.

 

Información y fotografía: "The British Museum's excellent Pompeii Live"

 

Extraído desde: Sitio "Pompeya, un sueño bajo el volcán"

En la reconstrucción de la erupción del 79 D.C., Cioni et al. (1992) visitó numerosas nuevas canteras y encontraron que se produjo un flujo piroclástico (EU-2/3pf en la estratigrafía por Cioni et al. 1992) ya en el momento del cambio de blanco a gris de las pómez. Afloramientos con depósitos de flujo piroclástico se presentan cerca del volcán en su lado SE, pero están ausentes en el sector proximal NE y medial S. Posiblemente, este primer flujo no alcanzó a llegar muy lejos del cráter.

El primer par de oleadas y flujos encontrados por Sigurdsson et al. (1985), llamada oleada S-1 y el flujo de F-1, se precipitó por la ladera del volcán en torno a las 01:00 hrs., del 25 de agosto. Se propaga principalmente hacia S, SW y W, encontrándose la ciudad costera de Ercolano directamente a su paso.

Por mucho tiempo se ha creído que Ercolano no fue afectada directamente por la erupción, y que sólo fue enterrada por flujos de lodo (lahares) después de la erupción, cuando las lluvias removieron los depósitos de tefra desde las laderas más altas. Además, se creía que todos los residentes habían huido de esa ciudad durante la erupción, lo que explica la aparente ausencia de las víctimas en Ercolano. Entre los autores que defienden la versión del "flujo de lodo" para explicar la destrucción de Ercolano se encuentra Alfred Rittmann (1950, citado en Sigurdsson et al. 1985). Incluso el gran volcanólogo francés Lacroix que había estudiado y descrito la erupción de 1902-1905 de Mount Pelée (Martinica, Antillas francesas), falla al reconocer que un agente fatal para los residentes de Pompeya y Ercolano habría sido un fenómeno muy similar al que el introdujo en la comunidad volcanológica. En su libro sobre el final de la erupción Mount Pelée, que explícitamente excluye la aparición de los "nuées ardentes" (flujos piroclásticos) durante la erupción del Vesubio 79 (Lacroix, 1908).

La primera oleada aplastó probablemente a Ercolano a más de 4 minutos después de comenzar su descenso desde la región de la cumbre del Vesubio. Muchos residentes aparentemente habían salido de la ciudad que, probablemente ofreció una espectacular visión de la erupción. Muchos otros evidentemente pueden no haber observado el cambio de comportamiento eruptivo.  Es posible que no hayan tenido en cuenta que el material incandescente empezaba abajar hacia ellos como aludes incandescentes menores que pueden haberse formado previamente sin extenderse muy lejos de la cumbre. Cientos de residentes de Ercolano se habían reunido en la costa cerca de la ciudad, tal vez con la intención de marcharse, pero cuando se dieron cuenta de que algo iba a caer sobre ellos corrieron en busca de refugio a las cámaras para barcos que se encuentra junto a la playa en Ercolano.

Moldes víctimas erupción año 79 D.C. - Pompeya

Gentileza Werner Keller - Proyecto Observación Villarrica Internet (POVI)

Moldes de yeso de los residentes de Pompeya muertos por aumentos repentinos de piroclásticos. Tenga en cuenta la actitud de víctima en la imagen superior: Obviamente, esta persona estaba tratando de proteger la cara del aire saturado de cenizas calientes. Fotos tomadas en 1992 por Werner Keller (POVI).

En el momento de la quinta oleada /doble flujo, cerca de 2 metros de pómez se habían acumulado en Stabiae (situada a unos 14 kilómetros del cráter, como se mencionó  anteriormente). Casi al mismo tiempo una intensa sismisidad acompañó a la erupción en curso, posiblemente causada por las etapas iniciales de la formación de la caldera del volcán. Una completa oscuridad reinaba alrededor del Vesubio, ahora extendiéndose mucho más allá del área afectada por la lluvia de pómez debido a oleadas generalizadas y reiterados flujos piroclásticos.

Fue aquí donde murieron instantáneamente cuando una oleada se precipitó a la playa desde la colina situada en la parte central de la ciudad. En la propia ciudad, los muros fueron derribados y los escombros de las construcciones arrastrados a una distancia de 2 a 4 metros, lo que demuestra el poder destructivo de la oleada. Las personas en las cámaras para barcos murieron, sino por el choque térmico, por la asfixia al inhalar la densa nube cargada en cenizas.

Un flujo piroclástico denso (F-1), siguió inmediatamente a la oleada pero restringido a las áreas bajas.  En consecuencia, éste no cubrió el área completa de Ercolano, sino que fluyó por el norte y sur para reunirse en la playa.

Mas oleadas y flujos siguieron, interrumpiendo la continua caída de pómez gris alrededor del volcán, que ahora contenía una porción de líticos. Mientras tanto, en Pompeya, más de dos metros de pómez se habían acumulado. Las oleadas y flujos se extendieron por áreas cada vez más amplias. La tercera oleada (S-3) ocurrida a eso de las 06:30 hrs. del 25 de agosto, se extiende mucho más al sur que las anteriores, casi alcanzado a Pompeya. En ese momento, Ercolano fue sepultado bajo gruesos depósitos de flujos piroclásticos, casi no hay edificios que sobresalgan por encima de la nueva superficie. Alrededor de una hora más tarde, a las 07:30 hrs., otra oleada (S-4) se extendió más allá del área S-3 y aplastó Pompeya, matando a las personas que todavía se encontraban en la ciudad. A pesar de que el sitio debe haber presentado una vista lamentable, con cerca de 2,4 metros de pómez cubriendo sus calles y edificios, y la mayoría de sus techos se derrumbaron, aún había unas 2.000 personas caminando en la parte superior del depósito de piedra pómez en la desesperación cuando la muerte los sorprendió.

La muerte de los pompeyanos ha sido objeto de otra seria mala interpretación por parte de antiguos científicos. En general, se consideró que los habitantes murieron, ya sea por el repentino entierro bajo la caída de pómez, o por la inhalación de algunos oscuros "gases venenosos" (véase, por ejemplo, Lacroix 1908). El hecho de que prácticamente las muertes sólo se producen en la parte superior de la de los 2,4 metros del depósito de piedra pómez no fue muy considerado. Lacroix (1908), siempre muestra fotos de algunos de los espectaculares moldes de yeso de las víctimas de Pompeya en posiciones muy similares a las que había observado con frecuencia en los muertos por una oleada piroclástica en la ciudad de St. Pierre, en Mount Pelée. Sin embargo atribuyó la muerte de los pompeyanos a los gases tóxicos.

El evento culminante se produjo alrededor de las 08:00 hrs., el 25 de agosto, cuando la sexta oleada se propagó radialmente desde el cráter, extendiéndose a distancias mucho mayores que las de sus predecesoras. En Stabia, el aumento dejó una capa de ceniza de 2 cm. Plinio el Viejo, tío de Plinio el Joven, probablemente murió en Stabiae por los efectos de esta oleada, pero otros no lo hicieron. Así Stabiae debe haber permanecido a la derecha en la zona más alejada de la oleda. En efecto, Cioni et al. (1992) señala que este flujo se extendido hasta 15 km en dirección S. La oleada S-6 se extendió también al W, a través del Golfo de Nápoles, hacia Miseno, donde Plinio el Joven fue testigo de cuando la oscuridad total cayó, él, así como muchos otros residentes, escaparon. Durante el viaje, señaló que una densa y negra nube corría tras de él, abrazando la tierra, y más atrás fuego avanzando. Es probable que el por poco escapó del flujo a una distancia de 30 kilómetros del cráter. Más cerca del volcán, el depósito dejado por S-6 alcanza un grosor de 0,5-1 metro, y frecuentemente tiende hacia arriba aflorando en un depósito de piroclastos como es el caso, por ejemplo, en Pompeya.

Colapso de la caldera y disminución de la actividad

Cerca de 18-19 horas después del comienzo de la erupción pliniana, es decir, alrededor de 07:00 a 08:00, hrs. del 25 de agosto, y coincidiendo con las mayores oleadas y flujos piroclásticos, la principal formación caldérica colapsó destruyendo además el cono vesubiano pre-existente. Este evento permitió el acceso de grandes volúmenes de "fluidos termales" (Cioni et. Al, 1995) a la cámara magmática, provocando así otro cambio significativo en el estilo eruptivo. Flujos piroclásticos diluidos y oleadas fueron producidas y emplazadas por la actividad hidromagmática, junto a flujos de detritos ricos en líticos (Cioni et. Al 1992).

De acuerdo a su diferente denominación de las unidades estratigráficas del 79 D.C., Cioni et al. (1992) nombra esas unidades EU-4 a UE-6. Por un período desconocido, tal vez días o semanas, la actividad disminuyó, sin embargo pequeñas oleadas y depósitos de caída muestran una fuerte evidencia de interacción agua-magma. Algunos de estos depósitos han sido interpretados en un comienzo como de origen lahárico (e.g., Arnó et al., in Santacroce 1987). En la estratigrafía de Cioni et al. (1992), estos depósitos finales se denominan UE-7 y UE-8. Curiosamente, muestran un cambio en el magma que vuelve a la composición fonolítica inicial.

Los volúmenes de productos eruptados

De acuerdo con Sigurdsson et al. (1985), la erupción del 79 D.C. expulsó unos 3,6 km ^ 3 de magma, junto con cerca de 0,4 km^3 de líticos. Los volúmenes (aumentados) de los depósitos de piedra pómez son 6,4 km^3 para la piedra pómez blanca y de 2,5 km^ 3 de piedra pómez gris. No hay flujos de lava producidos por la erupción del 79 D.C., aunque las descripciones anteriores atribuyen a la erupción un flujo de lava en el lado N del edificio Somma. En general, el Vesubio parece no emitir lava durante sus erupciones plinianas violentas, y no hay flujo de salida de lava observados durante las erupciones similares de otros volcanes.

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